¿Pulsares? ¿Eso con que se come?


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Bueno empecemos por su significado “pulsar”  según la Real Academia de la Lengua Española (RAE)

pulsar1. (Del lat. pulsāre, empujar, impeler).

1. tr. Presionar un pulsador.

2. tr. Tocar, palpar, percibir algo con la mano o con la yema de los dedos.

3. tr. Dar un toque a una tecla, a una cuerda de un instrumento, a un mando de alguna máquina, etc.

4. tr. Reconocer el estado del pulso o latido de las arterias.

5. tr. Tantear un asunto para descubrir el medio de tratarlo.

6. intr. Dicho de una arteria, del corazón o de otra cosa que tiene movimiento sensible: latir.

Pulsar 2. (Del ingl. pulsar, acrón. de pulsating star).

1. m. Astr. Estrella de neutrones, caracterizada por la emisión, a intervalos regulares y cortos, de radiación muy intensa.

Entonces ¿Qué diantres son los pulsares?

Tomaremos como punto de partida la acepción 2 y vemos que ese “Astr.” Es de Astronomía no de Astrología, pues hablaremos de estrellitas.

Pulsar significa pulsating radio source, fuente de radio pulsante.

En  1967  Anthony  Hewish  y otros noobs de la Universidad de Cambridge recibieron dinero para fabricar un radiotelescopio especial. Este telescopio estaba destinado a mapear quásares y determinar sus diámetros angulares (veremos los quásares en otra entrada).
Los quásares tienen diámetros angulares muy pequeños (en teoría), y se había observado que su señal fluctuaba rápido, centelleaba. Este centelleo era debido a la turbulencia del viento solar, y al estudiarlo se podía obtener el diámetro angular del quásar con estas características, buscaron fuentes símiles.

Cycle of pulsed gamma rays from the Vela pulsa...

Cycle of pulsed gamma rays from the Vela pulsar. Constructed from photons detected by Fermi’s Large Area Telescope. (Photo credit: Wikipedia)

Jocelyn Bell era estudiante bajo la supervisión de Tony encargada de analizar la información obtenida por el telescopio. Durante el sondeo, recibía dos tipos de señales: la primera de los quásares y la segunda era interferencia generada de forma local. Sin embargo empezó a notar que de vez en cuando podía observarse un tercer tipo de señal, el cual venía siempre de la misma ubicación en el cielo. Sintió curiosidad y decidió investigar esta señal más a fondo. Resultó ser una señal o emisiones  de  radio,  no se parecían a las detectadas hasta  entonces.

Estas emisiones de radio, (pulsaciones) Llegaban  en  impulsos muy regulares  a  intervalos  de  sólo  1  1/3 segundos.  Para  ser  exactos,  a  intervalos  de 1,33730109  segundos (los pulsares son como los relojes del Universo tienen tanta precisión que dejan como tonto al mejor reloj atómico de la Tierra; al paso del tiempo pueden perder precisión se necesita una cantidad de tiempo asombrosa y su pérdida de exactitud es casi insignificante [podemos aplicar la “ley de números grandes”]).  La  fuente  emisora  recibió  el  nombre  de  “estrella  pulsante”  o “pulsar” en abreviatura del inglés pulsating staren. (Dato curioso: debido a la puntualidad británica con que se repetían los destellos del primer púlsar observado, el  “PSR B 1919+21” (su nombre original , con sus impulsos cada 1,3373 segundos; se pensó que se trataba de señales procedentes de una civilización extraterrestre (en otra entrada veremos la posibilidad de “visitantes espaciales” en nuestro planeta).

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En  los años  siguientes  se  descubrieron  una gran cantidad de

tales pulsares, y nos preguntamos ¿Por qué diablos no se habían percatado los cientificistas de esto? Bueno un pulsar radia mucha energía en cada impulso, pero estos impulsos son tan breves  que la  intensidad  de  radioondas  es  muy  baja,  pasando inadvertida.

En ese tiempo los astrónomos suponían que las fuentes de radio emitían energía a un nivel constante y no prestaban atención a los impulsos intermitentes.

Pero si un objeto emite energía  a intervalos periódicos es que está experimentando algún fenómeno de carácter físico. Tal vez se está expandiendo y contrayendo, emitiendo un impulso de energía en cada contracción, girar alrededor de su eje o de otro cuerpo y emitir un impulso de energía en cada rotación o revolución. Sin embargo los impulsos variaban de uno cada cuatro segundos a uno cada 1/30 de segundo. El pulsar tenía que ser un cuerpo muy caliente y pequeño, para emitir tanta energía y girar o moverse a semejante velocidad.

Hasta ese momento las estrellas enanas blancas eran los cuerpos celestes conocidos más pequeños y calientes. Con una masa mucho mayor a la del sol en un cuerpo menor a la de nuestra tierra se planteó la idea, pero por muchas hipótesis que se crearon era imposible que una enana blanca alcanzara esa rapidez absurda.

Los estudios indican que un pulsar es una estrella de neutrones (en otra entrada se explicará que es una estrella de neutrones) pequeña que gira a gran velocidad. El más conocido y  de  los  pulsares  más  rápidos  fue  el  que  se  encontró  en  la  nebulosa  del Cangrejo, comprobándose que radiaba en la zona visible del espectro electromagnético.

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Al  girar  la  estrella  de  neutrones,  los  electrones saldrían volando como aboneros en quincena a las casas de todos nosotros, en cada vuelta habría un grupo de ellos que fuera dirección a la Tierra, enviando ondas de radio y luz visible.

Thomas Gold, de la Universidad Cornell, pensó que, en ese supuesto, la estrella de neutrones perdería energía y las pulsaciones se irían espaciando cada vez más, cosa que resultó ser cierta. Parecía muy probable que los pulsares fueran esas estrellas de neutrones que los astrónomos creían indetectables.

Hoy día se conocen más de 300, pero el pulsar de la nebulosa del cangrejo y de la nebulosa de la Vela, emiten pulsos visibles detectables; también emiten pulsos de rayos gamma y la del cangrejo también emite de rayos-X

La distancia a la que estamos de los pulsares puede medirse a partir un retardo en los tiempos de llegada de sus pulsos en las radio frecuencias (con un radiotelescopio); el retardo depende de la densidad de los electrones en el gas interestelar y la distancia recorrida.

Se estima que hay al menos 200.000 pulsares en nuestra galaxia.

Con esta pequeña explicación podremos acompañar nuestro pulsar con un poco de sal y lim

ón. ¡Provecho!

Referencias: http://www.xtec.cat/~rmolins1/univers/es/quapuls.htm ; http://es.wikipedia.org/wiki/P%C3%BAlsar; http://www.astroscu.unam.mx/neutrones/NS-Picture/MagSphe/MagSphe.html; http://www.astroscu.unam.mx/neutrones/NS-Pub/psr_mecanismos.html;www.crya.unam.mx/~luisfr/Pulsares.ppt; “Asimov explains”; un vídeo de youtube y mi vecino totoro.

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